The Wine Chronicle 《品醇集》


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早年低估需求 優質日本威士忌供應斷層 市場恐被搶佔

撰文: 羅少蘭DipWSET

28-1-2019



釀製威士忌並不是賣點心,可以即做即賣,尤其是優質的高年份酒款,動輒要陳年十多二十年,才可以勾兌入樽推出市面。在這漫長的存放期內,生產商要做到持續有穩定的貨源供應市場所需,是一門很大的學問。

近期日本威士忌的主要生產商,接二連三宣布停售期下的產品,主要原因是他們早年在市道低迷時,嚴重低估了日本威士忌的市場潛力,沒有存放足夠的陳年原酒,導致現時頻頻斷市的情況。

最先宣布停售的生產商是Nikka,在2015年因為原酒短缺,停售旗下「余市」及「宮城峽」的所有高年份產品,其後推出的新版,亦因為供求問題,需要配額並限制外銷。

去年五月,酒業巨頭Suntory宣布停售高價的「白州12年」和「響17年」,上星期又再次宣布因為原酒短缺,由今年三月底開始,停售旗下六款產品,包括中高價的知多35cl、角瓶45cl,以及大眾化的白角系列。

情況顯示,Suntory的威士忌供應短缺問題,已經由高價年份酒漫延至價位較低的產品。

據日本傳媒報道,導致威士忌頻頻斷市的主要原因,是日本國內近年極為流行一款叫Highballs的雞尾酒。 這款一份威士忌兌四份梳打汽水再加冰的飲品,就是由酒業巨頭Suntory約在十年前開始大力推廣的。當時威士忌在日本完全沒有市場,導致生產商只求速銷,沒有意慾釀製高年份高價位的酒款。 

Highballs雞尾酒較日本燒酒容易入口,迅即受年青消費者歡迎,日本威士忌開始從谷底反彈。到2014年,當時NHK電視台播放電視劇「阿政」,講述威士忌生產商Nikka創辦人竹鶴政孝及妻子Rita Cowan 在大正年間,從蘇格蘭引入釀製威士忌技術的創業故事。劇集播放後,日本威士忌成為全國話題,銷量急速增長。

與此同時,日本威士忌開始獲得國際認可,2015年著名酒評人兼Whisky Bible出版人Jim Murray,將該年度最佳威士忌殊榮,頒給了2013年入樽的「山崎18年」。消息一出,全部18,000瓶「山崎18年」 瞬間斷市。

筆者估計,Jim Murray給予「山崎18年」的殊榮,令高價位日本威士忌受到青睞,應該是讓Suntory大失預算,刹他們一個措手不及。

要知道威士忌無論是Single Malt、Single Grain抑或是Blended Whisky,其實都是經勾兌而成的。勾兌師憑他們的味覺及經驗,將不同年份、不同材料、不同釀製及存放方法的原酒混和,勾兌成生產商期望的系列產品,所標示的年數是採用的原酒中,年份最低的成份。

一般而言,可供勾兌師採用的原酒材料越多,最後的產品質素會越穩定。以威士忌老大哥蘇格蘭為例,那裏的行結構較為成熟,除了自製自釀的品牌外,還有出售原酒的蒸餾廠,以及只從事陳年及入樽的酒商,這樣的行業結構有助確保有充足的原酒儲存量,穩定各線產品的供應及質素。

反觀日本威士忌,他們的行業結構較簡單,生產廠大多數是自製自釀,所採用的各式各樣原酒,都自己一手一腳生產,加上約十年前以推廣Highballs 促銷,消耗了很多低年份酒,致存量幾乎耗盡,現時已經無法勾兌出高年份高價酒款,只可以勉強維持較低年份酒款的供應。

可以預見日本優質威士忌將會出現嚴重斷層,這情況對早年購入了高年份產品的酒迷或許有利,但對生產商卻十分不利,在供應無以為繼的情況下,日本生產商儼如暫時退出優質威士忌市場。 在這期間消費者無貨可買,很可能會將目光轉向其他地區的優質威士忌,日本威士忌的品牌效應能否維持,值得我們觀察。

(聯絡作者: SLawMathews@thewinechronicle.com)

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